日本人連續10年獲得搞笑諾貝爾獎

志水正敏 [作者簡介]

[2017.05.25] 其它語言:ENGLISH | 日本語 | 简体字 | FRANÇAIS | ESPAÑOL | العربية | Русский |

搞笑諾貝爾獎的頒獎對象是那些「乍看引人發笑,笑後發人深省」的研究。日本是獲獎常客,從2007年至今已經連續10年獲獎。看似沒有意義的研究也可能幫助人們在未來獲得重大發現,本文將分析科學研究思維的開放性與日本研究人員的關係。

破解迷宮的黏菌

「如果踩到香蕉皮,真的會滑倒嗎?」
「從牛糞中提取香草的芳香成分!」

搞笑諾貝爾獎的授予對象就是這種令人發笑的研究。1991年,美國一家出版社以諾貝爾獎的趣味模仿形式設立了該獎,主辦方始終堅持「引人發笑,發人深省」的評選標準,每年選出10項研究授予此獎。

實際上,在迄今為止的26年評選歷史中,沒有日本人獲獎的年份只有7次。尤其是在2007年到2016年期間,更是連續10年獲得了此獎。日本可謂是搞笑諾貝爾獎的常客。文章開篇提到的兩項研究也是日本研究人員的獲獎主題。那些奇思妙想到底從何而生?讓我們一邊回顧過去的搞笑諾貝爾獎,一邊追根溯源。

2008年獲得認知科學獎的北海道大學中垣俊之教授等人組成的團隊研究的是「黏菌」。這是一種像黏膠一樣黏糊糊的生物,根本看不出來能有什麼特別用處。但中垣教授及其團隊成員證明了一種叫做「多頭絨泡菌(Physarum polycephalum)」的黏菌可以穿越迷宮。黏菌這種看起來極為簡單的生物竟然能夠穿越迷宮,實在令人感到驚訝,而發現這一點的研究人員的思維也可謂非同尋常。那麼黏菌到底是如何穿越迷宮的呢?

向餌料(中)聚攏的黃色多頭絨泡菌

黏菌具有緩慢朝著餌料移動的特性。同時,如果餌料存在於多個地方,它們就會構建血管一樣的管狀結構來連接餌料。管內流動著叫做「原形質」的黏稠液體,這種液體會像血液一樣把養分送到菌體各處。這個管狀結構恰恰可以揭示迷宮的答案。

讓我們看一看具體的樣子。首先,在迷宮各處撒上餌料,以便讓黏菌布滿迷宮。當黏菌布滿迷宮後,只留下起點和終點處的餌料,清除掉其他地方的餌料。這樣一來,就會逐漸形成一個連接起點和終點的管狀結構,同時,這條路徑以外的其他地方的組織將會發生移動,逐漸收縮變細。最終,連接起點和終點的最短距離會通過管狀結構呈現出來。中垣教授及其團隊成員利用數學和生物學知識推導出了發生這種現象的原理,開闢了一個全新的學術領域。

黏菌穿越迷宮的示意圖

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  • [2017.05.25]

日本科學未來館科學交流專員。生於1986年。東京大學研究所農學生命科學研究科碩士課程結業。2013年起任現職。在日本科學未來館負責由研究人員和參觀者共同進行實證實驗的「一起創造最尖端科學」等活動項目。

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