面向东京奥运会,力争夺得“5G”商用化金牌!

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2020年东京奥运会尚未开幕,全球已经展开了比拼谁能率先提供“5G”(第五代移动通信)服务的“比赛”。日本最大的电信运营商NTT Docomo瞄准的是“金牌”。5G蕴藏着改变生活方式的可能性。

全新的现场观赛方式

作为一个喜欢足球的人,让我来畅想一下2020年夏季的盛事吧——。

数月前刚刚在东京都新宿区霞丘竣工的“奥运主会场(新国立竞技场)”内座无虚席,所有观众都在为奥运足球史上首次挺进决赛的日本U-23国家队加油打气。

不同于大家司空见惯的观赛景象,观众们的眼睛并没有盯着赛场。他们人手一个平板电脑或智能手机,目不暇接地对比着赛场和手中的移动终端。高分辨率触摸屏(随着更加精细的液晶屏幕的商用化和成本下降,将之配置在平板电脑和智能手机上以后,就可以观看4K、8K的图像)上实时呈现着眼前的比赛,但图像的视角和选取的运动员则是因人而异。根据使用者的偏好,可以提供多种视频数据信号。有的人在欣赏射门球员的特写跟拍,旁边的人在观看守门员及时扑救的英姿,前面的人则在俯瞰全场,大家各取所需,不亦乐乎。

更让人吃惊的是,可以实时欣赏各种影像的并不只有坐在运动场里的观众。聚集在设置于东京都内各个公众观赛区的超大电子屏幕前的人们也会用平板电脑和智能手机接收视角不同于电子屏幕的影像,一边对比,一边发出欢呼。

回到现实,5G的一个特点在于,用户在任何地方都可以轻松通过移动电话网络欣赏各种高分辨率影像内容,而在3G 、4G时代只能通过具有多频道优势的卫星电视进行传输播放。

5G的国际标准预计将于2020年出台,尽管其规格细则还没有最终确定,但各方的共识是要做到能以传统手机无法比拟的超高速度收发大容量数据,并且几乎不出现延迟。力求实现10~100倍的高速通信,除了高分辨率视频外,还要能够快速处理各种大数据。另外,据说5G通信将有别于人多拥挤时难以连接网络的传统手机通信,具有支持每平方公里100万台设备同时连接的承载能力。

这种技术创新有可能会打破“广播与通信之间的坚固壁垒”,现在这两者虽然同样使用信号频段,却按照行业法律、必要牌照、运营企业的差异被加以了明确区分。一部分电台和电视台预感到5G服务的启用或将带来生存危机,已经开始积极探索新的商业模式。

NTT Docomo正与韩国KT争夺“全球首家”

围绕5G服务的商用化,除了紧盯东京奥运会的NTT Docomo外,其他国家的电信运营商巨头也都在暗地里摩拳擦掌,力图夺得在各自的主场“率先推出商用服务”这枚金牌。

目前,第一梯队包括七家企业,分别是美国电话电报公司(AT&T)、美国威瑞森、韩国电信(KT)、中国移动、中国电信、中国联通和日本NTT Docomo。

其中,美国的两家企业打算率先于2018年内在全美各地开始提供5G服务。不过,他们提供的5G并非移动5G,而是通过安装在办公场所和家庭内的固定无线路由器来与通信网相连的服务。日本大多数家庭的WiFi热点都是通过光纤连接的,而美国幅员辽阔,尚未像日本一样普及有线光纤网,所以采用了无线手段来替代。由于并非移动5G,所以相关人士都将之视为“另类”。

而NTT Docomo从一开始就采用的是移动5G,力图配合2020年东京奥运会召开之机推出商用服务。 中国的三家企业也计划在2020年前投入大约5万亿日元的5G设备投资,预计届时将实现商用化。

韩国的KT似乎非常执着于“全球首家”的名头。该公司最初一直与NTT Docomo保持统一步调,但去年年初突然转变方针,宣布将提前一年,也就是在2019年开始提供5G商用服务。当时的韩国经济新闻报道称,“公司判断认为不能在与日中两国的5G竞争中落后”。

另外,现在从NTT Docomo的角度来看,着眼于在全球率先实现5G商用化服务的对手已经不只是那些海外企业了。因为日本第二大运营商KDDI和第三大运营商软银已经表现出了跃跃欲试的态势。

在撰写本文前的采访中,NTT Docomo依然保持着浮于表面的口径,该公司5G推进室长中村武宏声称“将于2020年从最需要的区域开始提供高速大容量传输服务”。关于服务区域,他的表述也比较含糊,“奥运和残奥会设施附近及激发地方活力必不可缺的县政府所在地”。不过,公司1月19日宣布已与芬兰通信设备巨头诺基亚达成5G基带产品采购协议,可以看出准备工作渐进佳境。为了避免落后于对手,NTT Docomo任何时候改变战略,提前开始提供服务都不奇怪,届时将服务区域限定在狭小范围也并非不可思议的事情。

Docomo为何执着于成为3G以来的全球领头羊

NTT Docomo到底为什么要执着于在全球率先提供5G服务呢?

从历史角度看,NTT Docomo从电信电话公社时代开始,就凭借强大的技术实力,引领1G(模拟移动电话)、2G(数字移动电话)、3G(W-CDMA/HSPA制式)各代国际标准的制定,始终保持着商用服务领头羊的地位。但到了4G(LTE/LTE-Advanced)时代,公司却在发展战略上感到了迷茫。中国和印度等人口庞大的新兴国家形成了巨大的移动电话市场,日本企业在基础设施和终端两方面的竞争力都有所下降,在这种背景下,公司判断没有必要在形成共识前不惜冒着被排除在标准方式之外的风险,推出新的服务,只要进入第一梯队就可以了。

到了5G时代,公司再次瞄准了行业领头羊的地位。据说,公司决定回归竞争,一方面是预想到了现行服务频率资源将愈发紧张,另一方面也是为了满足日本用户喜欢最先进服务的需求。

2017年11月,NTT Docomo利用5G低延迟等数据同步传输技术,向世界直播人气女子3人乐队“Perfume”成员分别在东京、伦敦、纽约进行的舞蹈表演视频(图片:NTT Docomo)

不断扩展的5G世界

5G将与真正意义上的AI(人工智能)和IoT(物联网)时代同时登场,其大容量超高速通信和多连接功能确实具有深刻改变生活和商业活动的可能性。

因为篇幅有限,在此无法一一介绍,如果要举一个代表事例,或许可以列举从使用汽油的内燃机诞生算起时隔130年后迎来了大变革期的汽车领域。

第一,作为提供车辆驾驶辅助信息的手段,想必5G技术将会得到广泛运用。其中,除了包含天灾和事故情况的最新道路地图(状况)信息、高速公路坠落物、附近行人等周边信息外,在高速公路上自动跟随前车行驶的列队行驶和停车入库所需的雷达功能也应该会运用5G技术。

第二,车辆被盗追踪和共享出行(利用私家车等车辆顺带接送乘客的服务)也应该借助5G技术得以进一步的发展。

第三,在车辆行驶过程中的乘车时光也将发生变化。只要使用5G通信技术,就可以轻松召开数百个分会场同时接入、图像清晰的视频电话会议。

第四,有望实现远程复杂操作。除了驾驶车辆外,还可以处理建筑工地和矿山的事故,相关行业周边设备和应用程序的开发也已经步入了正轨。

如上所述,5G具有利用形式多样化发展的潜力,为了抓住有望快速增长的市场,必须奋起发力,争取赶在其他公司之前推出商用服务。另外,除了奥运观赛方式外,即将推出的新服务和利用方式还可能成为深刻改变我们生活和商业模式的催化剂。未来似乎还将发生许多令人眼前一亮的变化。

关键词解说

NTT Docomo

日本国内市场份额占有率第一名(46%,截至2017年9月末)的电信运营商。最近三年的新签约数量也在三大运营商中居首。前身是电信电话公社,1985年民营化时与固定通信业务分离,实现独立经营。公社时代的1979年,在日本率先推出汽车电话业务,1999年在全球率先推出“i mode”移动上网服务,多年来一直是推广移动网络服务的领军企业。

标题图片:NTT Docomo社长吉泽和弘在2017年5月举办的新产品发表会上介绍5G的推进情况(摄影:Rodrigo Reyes Marin/Aflo)

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